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Industrial Microbes 计划利用微生物和天然气生产化工原料

来源:TechCrunch中国 日期: 2015年03月20日

 

  Industrial Microbes 是一家位于旧金山东湾、获得 Y Combinator 支持的新创业公司。该公司幕后的 3 名合成生物学家在生物燃料领域拥有多年的经验。


  他们在生物燃料创业公司 LS9 结识。借助公众对清洁能源技术的关注,以及使用特殊细菌去制造燃料的技术,该公司获得了超过 8000 万美元的风险投资。从投资人的角度来看,LS9 最终并不成功,并于去年以 6150 万美元的价格被出售。


  不过,德里克·格林菲尔德(Derek Greenfield)、伊丽莎白·克拉克(Elizabeth Clarke)和诺亚·赫尔曼(Noah Helman)仍在为自己的公司寻找新的切入点。他们 3 人分别拥有斯坦福大学、加州大学伯克利分校,以及加州大学旧金山分校的博士学位。Industrial Microbes 正在设计一种微生物,能将天然气转化为化工原料。


  该公司技术的关键不同之处在于,细菌消耗的是天然气,而不是糖。由于糖有着较高的成本,因此 LS9 等生物燃料公司在燃料生产过程中缺乏足够的竞争力。该公司表示,非燃料化工原料市场的规模达到 170 亿美元,但原料糖较高的成本限制了市场规模。


  “通常的生产原料是糖,但这并不是一种良好的原料。”格林菲尔德表示,“天然气的价格比糖低 75%,要低于原油,储量也非常大。美国的天然气蕴藏量是一大天然优势。天然气有着很高的能量密度,同时我们也有着强大的基础设施来输气。”


  格林菲尔德和他的合作伙伴利用了 70 年代在泥沼等环境中发现的微生物,这些微生物可以以天然气为原料进行代谢。尽管这些微生物本身很难生长,但如果从这些细菌中提取特有的酶和基因,将其插入更常见的变种,那么就可以生产出基本的化工原料。


  今年,IndustrialMicrobes 关注的首种化学物质是羟基丁二酸(苹果酸)。这种物质导致苹果变酸,通常被用于食品添加剂。如果能以足够低的成本去生产,那么这种原料也可以被用于生产可降解塑料。最终,该公司希望利用天然气,而不是糖,生产价格足够低的液体燃料。


  由于读取及写入 DNA 的成本正在迅速降低,速度甚至超过了半导体行业的摩尔定律,格林菲尔德及其公司希望以比十年前低很多的成本去设计及开展实验。近几年,由于成本的下降,生物信息及合成生物学创业公司开始兴起,其中包括Counsyl ,以及另一家获得 Y Combinator 孵化的20n 。


  翻译:维金( @LiWei)